Bei einem LIV-Golf-Event, dünne Menschenmengen und ein angespannter Start

BEDMINSTER, NJ – Phil Mickelson, der wertvolle Erwerb der neuen, von Saudi-Arabien unterstützten LIV-Golfserie, stand am Freitag über seinem Ball und legte seinen ersten Abschlag beim Event des Breakaway Circuit im Trump National Golf Club Bedminster auf.

Gerade als Mickelson, der Berichten zufolge einen Signing-Bonus von 200 Millionen US-Dollar im Voraus erhalten hatte, um an der Aufständischen-Tour teilzunehmen, seinen Schwung beginnen sollte, rief ein Fan 15 Meter rechts von ihm: „Tu es für die saudische Königsfamilie!“

Mickelson wich vor dem Schuss zurück, als sich ein Sicherheitsbeamter dem Fan näherte und ihm sagte, dass er bei einem weiteren Ausbruch vom Gelände entfernt würde.

Mickelson wirkte entnervt, kehrte in seine Haltung zurück und schlug schließlich den Ball, der 60 Fuß neben der Linie segelte und in einem höhlenartigen Bunker landete. Mickelson stampfte vom Tee und murmelte etwas zu seinem Caddie und begann seinen Tag mit einem Bogey.

Der dominierende Slogan von LIV Golf, der in Radiowerbung gebellt und auf riesigen Werbetafeln in Neonbuchstaben rund um den Trump-Kurs gepostet wird, lautet „Golf, aber lauter“.

Es ist unwahrscheinlich, dass die Mickelson-Episode, die Sekunden nach Beginn des ersten LIV-Golf-Events im Nordosten stattfand, das war, was die Organisatoren im Sinn hatten.

Über weite Strecken der ersten Runde am Freitag war es alles andere als laut. Ja, auf dem Gelände wurde viel Musik gespielt, aus leistungsstarken Lautsprechern in der Nähe von Grüns und Abschlägen. Aber donnernder Jubel, der typische Soundtrack der meisten professionellen Golfturniere, war nicht vorhanden.

Die Menschenmenge bei der Veranstaltung, dem dritten Turnier von LIV Golf, war zu spärlich, um irgendwelche Ovationen zu hören, die über den Platz wehten. Das mag daran gelegen haben, dass es eher ein Freitag als ein Wochenende war, aber zum Beispiel war Mickelson zweifellos die größte Menschenmenge am ersten Abschlag des Tages, und es waren ungefähr 350 Leute.

Und Mickelson schlug neben einem großen Clubhaus-Balkon und einer Terrasse. Als er sein erstes Grün erreichte, warteten genau 43 Leute auf ihn. Während er das 18. Loch spielte, war eine große Luxusbox mit Blick auf das Grün leer. Mehrere tausend Zuschauer waren auf dem Platz verteilt, aber bei weitem nicht die rund 20.000, die an einem durchschnittlichen PGA Tour-Event teilnehmen würden. Die Offiziellen von LIV Golf gaben keine Besucherzahl bekannt.

Im Laufe des Tages wurden bestimmte Grüns teilweise von Fans umhüllt, die zwei tief standen, aber das war eine Seltenheit. Für viele war dies jedoch nicht unbedingt eine schlechte Sache.

Denny McCarthy, 29, aus Kearny, NJ, war begeistert von seiner ungehinderten Sicht auf das 18. Grün. Er plante, den größten Teil des Tages an der gleichen Stelle zu bleiben und jede der 18 Dreiergruppen beim Spielen des Lochs zu beobachten.

„Hinter mir ist ein Bierstand und die Schlange ist auch nicht lang“, sagte McCarthy.

Es gab noch andere bemerkenswerte Arten, in denen die Atmosphäre anders war als bei einem PGA Tour-Event. Zum einen wirkten die Spieler deutlich entspannter. In Interviews haben LIV-Golfspieler darüber gesprochen, wie der neue Circuit daran gearbeitet hat, einen kollektiven Geist mit extravaganten Partys vor dem Turnier in Nachtclubs und großzügigen Reisekostenerstattungen für die Familien und Caddies der Spieler zu fördern.

Darüber hinaus haben sich die LIV-Golfer aufgrund der Kontroversen, die um die Rennstrecke herumwirbeln – einschließlich ihrer Finanzierung durch den Staatsfonds von Saudi-Arabien, und der Besorgnis, dass sie ein verehrtes Golf-Ökosystem für immer zersplittern wird – ausgegrenzt gefühlt. Das hat eine Wir-gegen-sie-Mentalität gezüchtet, die am Freitag offensichtlich war. Als die Spieler über die Fairways gingen, gab es viel lockerere Gespräche zwischen ihren Gruppen, als es bei einem PGA Tour-Event üblich ist.

Das Teamwettbewerbselement kann ein Faktor sein. Bei jedem LIV-Event spielen 12 Vier-Mann-Teams um einen Preis von 3 Millionen US-Dollar, den der Gewinner gleichmäßig aufteilt und die individuellen Einnahmen der Golfer ergänzt.

„Es fühlt sich sehr ähnlich an, als würde man College-Golf spielen“, sagte Sam Horsfield, der mit seinen 25 Jahren einer der jüngsten Spieler auf diesem Gebiet ist. “Du bist da draußen und schleifst bei jedem Schuss, um zu versuchen, es den Jungs gut zu machen.”

Aber am Ende gibt es einen vorrangigen Grund dafür, dass sich die LIV-Golfer wohler und kollaborativer fühlen: Jeder Spieler ist in gewisser Weise garantiert ein Gewinner. Im Gegensatz zu PGA Tour-Events, die das halbe Feld ohne einen Dollar nach Hause schicken, haben LIV Golf-Events garantierte Zahlungen. Selbst der Letztplatzierte erhält 120.000 US-Dollar für seine drei Wettkampftage.

Diese Auszahlungen wurden durch den saudischen Staatsfonds ermöglicht, der Kritiker dazu veranlasste, die Spieler des Ausverkaufs an ein Land zu beschuldigen, das versucht, seine schlechte Menschenrechtsbilanz zu überspielen. Am Freitag protestierte eine Gruppe von Familienangehörigen von Opfern der Terroranschläge vom 11. September in der Nähe des Platzes und behauptete, saudische Beamte hätten die Terroristen unterstützt.

Aber auf dem Platz nährten sich einige Fans, besonders jüngere, von der Kameradschaft, die sie unter den Spielern beobachteten.

„Mir gefällt, was sie in den sozialen Medien machen, ich sehe sogar, wie sie die gesellschaftlichen Veranstaltungen im Vorfeld der Veranstaltungen genießen“, sagte Jon Monteiro, 30, der am Freitag von seinem Zuhause in Reading, Pennsylvania, zum Turnier angereist war. „Die Spieler haben mehr Spaß, und wenn sie Spaß haben, möchte ich gehen und diese Atmosphäre teilen.“

Neben Monteiro stand sein Freund Alex Kelln, 30, der in Rumson, NJ, lebt. Als er über frühere PGA Tour-Veranstaltungen sprach, an denen er teilgenommen hatte, sagte Kelln, die Tour habe ein etwas unwillkommenes Stigma, das er so beschrieb: „Du stehst da und es gibt ruhige Zeichen.“

Monteiro warf ein: „Wenn wir Golf spielen, gibt es einen Lautsprecher mit Musik, und ich habe das Gefühl, dass wir so mit dem Golfspielen aufgewachsen sind.“

Weder Monteiro noch Kelln befürchten, dass das Profigolf der Männer durch den Showdown zwischen den Touren zerbrochen wird.

„Es ist ein gesunder Wettbewerb, der sie beide letztendlich besser machen wird“, sagte Kelln.

Als Monteiro und Kelln sprachen, war es 90 Minuten vor den ersten Schüssen des Tages, vor Mickelsons Begegnung mit einem Zwischenrufer. Vorher war der Andrang an vielen Löchern dünn und spärlich.

Monteiro räumte ein, dass es am Anfang des LIV-Golf-Experiments stand. Er lächelte und sagte: „Wir werden sehen.“

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