Das Bedminster-Turnier von LIV Golf bietet laute Musik, wenig Menschenmengen und großes Gerede

Kommentar

BEDMINSTER, NJ – Die Spieler, die zur LIV Golf Invitational Series geflohen sind, haben immer wieder gesagt, dass es bei ihrer Entscheidung, sich dem tief gesteckten, von Saudi-Arabien unterstützten Unternehmen anzuschließen, nicht ums Geld ging.

„Diese Entscheidung hat viele Gesichter“, sagte Jason Kokrak.

„Meine Entscheidung, hier zu sitzen, hat viel mehr zu bieten als nur eine finanzielle Chance und weniger Golf“, sagte Paul Casey.

„Nein, Geld spielte keine Rolle“, sagte Charles Howell III diese Woche vor einem Raum voller skeptischer Reporter.

Also, worum geht es dann? Was macht diese aufstrebende Serie, die von Kontroversen durchdrungen und entschlossen ist, sich der Tradition zu widersetzen, „die Zukunft des Golfsports“, wie Phil Mickelson, Sergio Garcia und andere, die unterschrieben haben, sie weiterhin nennen.

Beim LIV-Golf-Event an diesem Wochenende im Trump National Golf Club ging es um viel Geld – insgesamt 25 Millionen US-Dollar – und es wurden große Anstrengungen unternommen, um sich als Golf mit Attitüde zu präsentieren. Oder zumindest eine Persönlichkeit. Es gab Fallschirmjäger vor dem ersten Abschlag und T-Shirt-Waffen in den Pausen des Geschehens. Musik – Stadionrock, Top 40, Tanz – dröhnte aus Lautsprechern auf dem gesamten Platz, selbst als die Spieler knifflige Putts anordneten.

Mit einem anderen Wettbewerbsformat versucht LIV, mehr als nur ein frischer Anstrich für eine Sportart zu sein, die großen Veränderungen standgehalten hat. Aber bisher ist angesichts relativ geringer Zuschauerzahlen, bescheidener Online-Zuschauerzahlen und einem Großteil der Aufmerksamkeit, die sich auf periphere Kontroversen konzentriert, noch nicht klar, ob es ein Publikum für LIVs Version des Sports gibt – oder ob das für die wohlhabenden Wohltäter der Rennstrecke überhaupt von Bedeutung ist.

Trump steht im Vorfeld des dritten Turniers von LIV Golf im Mittelpunkt

„Wir glauben fest daran, dass wir ein jüngeres Publikum ansprechen können“, sagte Atul Khosla, Präsident und Chief Operating Officer von LIV, in einem Interview. … Wenn man Golf über die Jahre betrachtet, ist es gealtert. Ich denke, die durchschnittliche Zuschauerzahl liegt bei 65 und älter. Und ich denke, aus unserer Perspektive haben wir die Einführung eines neuen Produkts immer aus der Perspektive betrachtet: „Was versuchen wir zu lösen?“. Und was wir zu lösen versuchen, ist, jüngere Leute dazu zu bringen, Golf zu spielen, Golf zuzuschauen, Golffans zu werden. Und wir glauben, dass wir das erreichen können, indem wir die Verpackung des Produkts ändern.“

Für Uneingeweihte präsentiert LIV Golf sowohl als Einzel- als auch als Mannschaftssport. Es gibt 12 Teams mit Namen wie Crushers, Majesticks und Aces. Das siegreiche Vier-Mann-Team dieser Woche wird 3 Millionen Dollar teilen; Der Einzelsieger der Veranstaltung wird 4 Millionen US-Dollar mit nach Hause nehmen. Aber das Turnier unterscheidet sich von anderen Organisationen dadurch, dass es einen Shotgun-Start bietet – jeder Spieler beginnt seine Runde zur gleichen Zeit von einem anderen Loch auf dem Platz – es gibt keinen Cut, und das gesamte Event dauert drei Tage, nicht vier.

Traditionalisten mögen das Format als Spielerei verspotten, aber LIV-Verteidiger werden kontern, dass das Format nicht versucht, Traditionalisten gerecht zu werden.

Mickelson ist vielleicht der größte Gläubiger – und er hat Millionen von Gründen dafür, mit freundlicher Genehmigung des öffentlichen Investitionsfonds von Saudi-Arabien. Er hat festgestellt, dass LIV Golf beabsichtigt, mit Veranstaltungen auf der ganzen Welt ein globales Publikum anzusprechen. Die Spieler können weit entfernte Haltestellen nicht überspringen; Sie sind vertraglich verpflichtet, zu erscheinen.

„Wir erhalten eine Menge Geld, geben unseren Zeitplan auf und verpflichten uns, wo auch immer sie die Veranstaltungen abhalten“, sagte Mickelson.

Wer sind die LIV-Golfer? Sie reichen von berühmt bis anonym.

Das Spiel in den Seilen würde jedem Golffan bekannt vorkommen, aber das Format und die Lieferung sind die größten Abweichungen.

„Erstens ist es kein 12-Stunden-Tag, den ganzen Tag Golf gucken zu müssen. Sie haben ein 4½-Stunden-Fenster“, sagte Mickelson. „Zweitens, wenn ich denke, dass ein Streaming-Partner entsteht, wird er die Art und Weise revolutionieren, wie Golf gesehen wird, weil Sie keine Werbung haben und Schlag für Schlag haben und die Aufmerksamkeitsspanne der jüngeren Generation auf sich ziehen wird. ”

Die Bedminster-Veranstaltung zielte auf eine Festival-ähnliche Atmosphäre ab, mit einer Bühne, die für ein Chainsmokers-Konzert zum Abschluss der Finalrunde am Sonntag aufgebaut wurde.

„Wir betrachten diesen Platz als unser Stadion, und die Dinge, die Sie in einem Stadion oder einer Arena erleben können, wie bringen wir diese Dinge am besten auf einen Golfplatz?“ sagte Khosla, ein ehemaliger Manager bei den Tampa Bay Buccaneers der NFL und davor bei Chicago Fire of MLS.

Mit fließenden Wasserhähnen und Getränken, die auf dem gesamten Platz leicht zu finden waren, war die Stimmung vom Abschlag bis zum Grün hell. Die Fans sind nah am Geschehen – „Guter Schlag, Phil“, sagte ein Fan in der Nähe des 14. Grüns, „du hast mich nur 20 Dollar gekostet“ – aber die Menge in Bedminster war selten zwei tief, selbst um die beliebtesten Spieler herum.

Manchmal fühlt sich das LIV-Produkt einfach wie Golf mit Soundtrack an. Trotz der großen Namen, die LIV-Beamte von der PGA und den European Tour angelockt haben – das 48-Mann-Feld an diesem Wochenende umfasste 11 große Champions – war das Feld immer noch eine ungleichmäßige Mischung aus dem Who-is-who und Who-is-that der Golfwelt.

Die Messung seiner Popularität ist schwierig, zum Teil, weil sich das Start-up in diesen frühen Phasen nicht um die traditionellen Metriken zu kümmern scheint. Anders als bei anderen Pro-Golf-Events gibt es hier keine Firmenlogos und Schilder, die den Platz verunreinigen. Obwohl die Social-Media-Konten von LIV Golf aktiv sind, gibt es keinen Vertrag über Fernsehrechte und keine Werbung in den Streaming-Sendungen.

Die Zukunft von LIV Golf im US-Fernsehen ist ungewiss, hat aber sicherlich eine

Weniger als 1.000 Menschen sahen sich an diesem Wochenende während eines Großteils der ersten beiden Runden gleichzeitig den Facebook Live-Feed an, während der YouTube-Kanal von LIV Golf während eines Großteils der zweiten Runde am Samstag bei oder über 60.000 Zuschauern lag. Auf dem Kurs waren viel weniger Leute. Die Veranstaltungsverantwortlichen gaben keine Anwesenheit bekannt, obwohl die meisten Schätzungen nur von einigen tausend Zuschauern ausgingen. Tickets wurden für 75 USD pro Tag verkauft, waren aber auf dem Sekundärmarkt für 1 USD pro Stück erhältlich (plus 5,05 USD an Gebühren über StubHub).

In der Zwischenzeit hat der eigentliche Wettbewerb mit seiner umstrittenen saudischen Unterstützung, der Allianz mit dem ehemaligen Präsidenten Donald Trump – dessen Kurse zwei LIV-Events ausrichten werden – und der Gefahr, die es für das Pro-Golf-Establishment darstellt, durch drei Events kaum Aufmerksamkeit erregt. (Henrik Stenson, der seinen Ryder-Cup-Kapitän verlor, nachdem er zu LIV kam, führt das Event an diesem Wochenende durch zwei Runden; die ersten beiden Events wurden von den Südafrikanern Charl Schwarzel und Branden Grace gewonnen.)

Die Tage vor der Veranstaltung in Bedminster wurden von Trump und den Familien der Opfer des 11. September überschattet, die wegen der saudischen Wohltäter gegen LIV Golf-Veranstaltungen protestieren. Am Freitagnachmittag umringten ein paar hundert Zuschauer den 10. Abschlag, um zu sehen, wie Mickelson seine Runde begann. Als sich der Golfer seinem Ball näherte, rief jemand: „Tu es für die saudische Königsfamilie!“ und Mickelson wich leise zurück. Er gruppierte sich neu und schlug seinen Schuss in einen Bunker, als sich ein Mitarbeiter dem Fan näherte und eine Warnung aussprach.

Aber die meisten Fans, die durch Trumps Bedminster Club schlenderten, unterstützten die versammelten Golfer, hielten Kameras in die Luft, um Abschläge aufzuzeichnen, riefen zu großen Drives, studierten die riesigen Ranglisten während des gesamten Kurses und versuchten, das Format zu verstehen.

Golffans könnten einige Zeit brauchen, um das Team-Element zu verdauen, aber die Spieler haben es wiederholt als Teil des Aufrufs angeführt. „Ich liebe es, auf diese Rangliste zu schauen und nicht nur meinen Namen zu sehen, sondern auch nach meinen Jungs Ausschau zu halten“, sagte Golfer Patrick Reed.

LIV-Beamte glauben, dass das Format die Auslosung ist, aber es könnte auch LIV-Spieler daran hindern, auf den größten Bühnen des Sports aufzutreten. Spieler haben nur wenige Bedenken geäußert, ihre früheren Touren zu verlassen, aber viele haben gesagt, dass sie hoffen, dass sie weiterhin für Majors und Ryder Cup-Events qualifiziert sein werden.

Während eine Handvoll Spieler Ausnahmen bei einigen Majors haben, könnten andere dies verpassen, da das offizielle World Golf Ranking Board noch nicht entschieden hat, ob es LIV-Golfveranstaltungen anerkennt.

„Ich denke, es wäre irgendwie verrückt, keine Punkte zu bekommen, wenn wir bei diesen großen Events spielen“, sagte Abraham Ancer.

Die Funktionäre von LIV Golf haben Pläne für die Zukunft veröffentlicht, aber keine Hinweise darauf gegeben, dass sie ihr Wettbewerbsformat optimieren werden. Das Breakaway-Outfit kündigte Pläne für eine komplette Saison 2023 an, die 12 Teams umfassen wird, die an 14 Events teilnehmen werden. Eine Pressemitteilung letzte Woche erwähnte das 54-Loch-Format oder Schrotflintenstarts nicht, aber Khosla sagte, dass LIV Golf vorerst seinem Format verpflichtet ist und dass die Offiziellen hoffen, dass die OWGR seine Veranstaltungen anerkennen wird.

Während sich viele der Beteiligten des Spiels über die Umwälzungen ärgern, die den Sport zerbrechen, haben die Spieler, die den LIV-Sprung geschafft haben, gesagt, dass sie hoffen, dass das Spiel sowohl die bereits bestehenden Touren als auch dieses Start-up mit seinem hüpfenden Soundtrack unterstützen kann.

„Die Golflandschaft sieht gut aus“, sagte Golfer Ian Poulter.

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