Die Titelverteidigerin der Citi Open, Jessica Pegula, rollt in die erste Runde

Kommentar

Jessica Pegula, die ranghöchste Amerikanerin im Profi-Tennis, sah vor ihrem ersten Match als Spitzensaat und Titelverteidigerin bei den Citi Open 2022 am Montag wie ein vollendeter Profi aus – gelassen auf dem Platz und gesellig abseits davon.

Das alles zeigte sich bei ihrem 6:2, 6:2-Sieg in der ersten Runde über DCs eigene Hailey Baptiste. Obwohl Baptiste in ihrem ersten Match seit ihrer Knöchelverletzung bei den French Open die Weltranglisten-Nr. 7 schwer zu Beginn jedes Satzes demonstrierte Pegula ruhig ihren reibungslosen Aufschlag, ihren kraftvollen Return und ihre Langlebigkeit und nahm Baptiste auseinander, als die Spiele länger und der Tag heißer wurden.

„Ich habe viel Druck ausgeübt und viele ihrer Aufschlagspiele verlängert, und ich weiß aus eigener Erfahrung, dass es wirklich schwer ist, sie zu halten“, sagte Pegula nach dem Match. „Es kann definitiv körperlich und geistig einen Tribut fordern, und da es draußen etwas heiß wurde, konnte ich mich etwas besser bewegen.“

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Vor drei Jahren wetteiferte eine andere Pegula darum, in DC anzutreten. 2019, als die Citi Open das letzte Mal ein WTA-Event abhielten, kam Pegulas erster und einziger WTA Tour-Einzelsieg im Rock Creek Park und trug dazu bei, ihre aufkeimende Karriere zu definieren.

Dieses Jahr schien für den gebürtigen Büffel ein gemischtes Jahr zu werden. Ihr erster Einstieg in die WTA Top 100 führte zu einem Platz unter den Top 75, als sie die damalige Nr. 12 Anastasija Sevastova bei den Charleston Open, aber diese Höhen wurden durch aufeinanderfolgende Ausstiege in der ersten Runde bei den French Open und Wimbledon getrübt – ihre ersten Auftritte in der Hauptziehung bei beiden Grand Slams.

Und auf dem Platz hatte Pegula mit einer Identitätskrise zu kämpfen. Sie erinnerte sich an die Kritik, die sie damals erhalten hatte, dass sie während der Spiele negativ wirkte oder „als ob sie nicht dabei sein wollte“, also versuchte sie dem entgegenzuwirken, indem sie ihrem Spiel künstliche Fauststöße, wilde Manöver und andere unnatürliche Energieausbrüche einflößte .

Nach eigenen Angaben spielte sie nicht so, wie sie es wollte.

„Ich würde zu energisch sein oder versuchen, zu viel zu sein, dann wäre ich erschöpft, weil ich all diese Energie verschwenden würde, all diese Dinge zu tun“, sagte Pegula. „Und natürlich bin ich nicht wirklich so.“

Pegula beschloss, die volle Kontrolle über ihre Karriere zu übernehmen. Sie stellte einen neuen Trainer ein, David Witt, der frisch von einer langen Sünde als Trainer von Venus Williams kam. Sie begann, ihre eigenen Trainingsprogramme zu planen und ihre eigenen Trainer zu buchen. Eine Zeit lang war sie sogar ihre eigene Agentin, buchte ihre eigenen Reisen und meldete sich für Turniere an.

Inmitten dieses Prozesses hatte Pegula eine Erkenntnis – ob sie einen Aufschlag zurückgab oder einen Flug nach Frankreich buchte, sie war immer noch Jessica Pegula.

“Dass [process] Lassen Sie mich nicht darüber nachdenken, wer ich auf dem Platz bin“, erklärte Pegula, „denn jetzt dachte ich: ‚Oh, ich bin für meine eigene Karriere verantwortlich.’ Und so, glaube ich, wollte ich es immer haben.“

Die Citi Open 2019 waren ihre erste Woche und ihr erstes Turnier mit Witt als Trainer. Während einer routinemäßigen Übung im Vorfeld der Veranstaltung sagte Witt etwas, das bei Pegula hängen blieb.

„Es gibt keinen Grund, warum Sie dieses Turnier nicht gewinnen können“, sagte Witt zu ihr.

Mit einem frischen Blick auf ihre Karriere und einem neuen Trainer in ihrer Ecke fand Pegula heraus, dass Witt Recht hatte – es gab keinen Grund, warum sie ihren ersten WTA-Titel nicht erringen konnte. Und mit einer Niederlage in zwei Sätzen gegen Camila Giorgi im Finale hat sie genau das getan.

Während ihrer Trophäenzeremonie stürmte ihr australischer Miniatur-Schäferhund Maddie auf den Platz und umarmte sie, wodurch ein bleibendes Bild von der Wende, die Pegulas Karriere nahm, entstand.

“Ab dieser Woche hat sich das irgendwie geändert, ich habe versucht, jeden Tag besser zu werden, aber auch so: ‘Es gibt keinen Grund, warum du nicht an der Spitze des Spiels stehen kannst'”, überlegte sie. „Und jetzt sind wir hier, ein paar Jahre später, und ich bin auf meinem höchsten Rang – den Top 10 der Welt.“

Es ist die erneuerte Pegula, die am vergangenen Wochenende als Titelverteidigerin der Citi Open nach DC kam – in den letzten zwei Jahren drei Grand-Slam-Viertelfinals erreichte und im relativ hohen Alter von 28 Jahren den Höhepunkt des amerikanischen Tennis erreichte. Und obwohl Pegula sagte, ihr Hund die Reise in die Hauptstadt nicht machen würden, waren die Veränderungen der letzten drei Jahre am Montag in vollem Umfang zu sehen.

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Kritik an ihrer vermeintlichen Negativität und Lässigkeit hat ihrer Erfahrung nach eine komplette 180 erreicht.

“Die Leute kommen auf mich zu und sagen: ‘Oh mein Gott, du bist so ruhig und so selbstbewusst und du hast eine so tolle Einstellung zu dir'”, sagte sie. „Und ich habe nur gelacht, weil es so lange das Gegenteil war und es so frustrierend war, das zu hören.“

Und das zeigte sich auf dem Platz. Angesichts einer feindseligen Menge, die einen Helden ihrer Heimatstadt anfeuerte, wirkte Pegula gegen Baptiste nie nervös oder überwältigt, sondern behielt ihre Form und ihr Gesicht. Sie schien sich im Laufe des Spiels nur zu verbessern und nutzte jede lange Deuce und jeden Breakpoint, um sich den Vorteil zu verschaffen.

“Es war schwer [for Baptiste], die von einer Verletzung zurückkommt“, sagte Frances Tiafoe, eine gebürtige Hyattsvilleerin und Nr. 27 der ATP-Rangliste, der das Match von der Tribüne aus verfolgte. „Pegula ist eine großartige Freundin von mir, unter den Top 10 der Welt, und sie spielt mit das beste Tennis ihres Lebens. Es würde immer ein harter Wettkampf werden.“

Pegula gab nach jedem hart erkämpften Punkt nur die leichtesten Faustschläge ab, und nur beim Sieg ließ die weltbeste Amerikanerin ein sanftes Lächeln auf ihr Gesicht kriechen.

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