Phil Mickelson, Bryson DeChambeau und neun weitere reichen eine Kartellklage gegen PGA Tour ein

Phil Mickelson, Bryson DeChambeau und neun weitere Spieler, die an LIV Golf beteiligt sind, haben Klage gegen die PGA Tour eingereicht, in der sie Verstöße gegen das Kartellrecht und ein weitreichendes Muster koordinierten Verhaltens zwischen der Tour und mehreren anderen Golfunternehmen vorwerfen.

In der Klage fordern die Spieler ihre Sperren von der PGA Tour heraus, die teilweise bis ins Jahr 2024 reichen. Außerdem fordern drei Spieler – Talor Gooch, Hudson Swafford und Matt Jones – eine einstweilige Verfügung, um ihnen die Teilnahme zu ermöglichen die bevorstehenden FedEx Cup-Playoffs der Tour, ein Event, für das sie sich bereits qualifiziert hatten.

Eine der bemerkenswertesten Anklagen in der Klage gegen Mickelson, der nach wie vor der bekannteste Spieler auf der LIV-Tour ist. Die Klage besagt, dass die PGA Tour Mickelson am 22. März 2022 für zwei Monate suspendiert hat, unter anderem wegen „des Versuchs, Spieler für den Beitritt zu rekrutieren [LIV Golf].“ Als Mickelson im Juni die Wiedereinstellung beantragte, verlängerte die Tour diese Suspendierung bis zum 31. März 2023 und verlängerte sie später um ein weiteres Jahr, nachdem Mickelson an den ersten beiden LIV-Events teilgenommen hatte. Mickelson kann derzeit vor dem 31. März 2024 keine Wiedereinstellung beantragen.

DeChambeau, so die Klage, sei bis zum 31. März 2023 suspendiert worden, „weil er mit anderen Tour-Mitgliedern über die positiven Erfahrungen gesprochen hat, die er mit LIV Golf gemacht hat“. Andere Spieler, darunter Abraham Ancer, Gooch, Swafford und Ian Poulter, wurden bis zum 31. März 2024 gesperrt.

„In der Tat laufen die Strafen der Tour auf eine lebenslange Sperre hinaus“, heißt es in der Klage, „denn die einzige Chance für einen Spieler, sich von den Sperren der PGA Tour zu befreien, besteht darin, nicht an Elite-Profi-Events teilzunehmen – und damit im Grunde auszusteigen seines Berufes.“

Die Klage behauptet auch, dass die Tour ein Muster koordinierter Versuche unternommen hat, LIV-Spieler daran zu hindern, an anderen Veranstaltungen wie den Majors teilzunehmen.

„Im Februar 2022 drohten Vertreter von Augusta National, Spieler von The Masters auszuladen, wenn sie LIV Golf beitreten würden“, heißt es in der Klage. „Darüber hinaus hat der Vorsitzende von Augusta National, Fred Ridley, eine Reihe von Teilnehmern des Masters 2022 persönlich angewiesen, nicht an der LIV Golf Invitational Series teilzunehmen.“

Mehrere Spieler, darunter die ehemaligen Champions Charl Schwarzel, Dustin Johnson und Sergio Garcia, spielten jedoch beim Masters 2022 und schlossen sich dann LIV an.

Beim Masters 2022 sagte Ridley, Mickelson sei nicht aus dem Turnier ausgeladen worden. Mickelson war zu dieser Zeit vom Golf pausiert und auch – laut Klage – von der PGA Tour gesperrt. Augusta National hat noch nicht auf eine Anfrage von Yahoo Sports nach einem Kommentar geantwortet.

Phil Mickelson, Bryson DeChambeau und neun weitere reichen eine Kartellklage gegen PGA Tour ein

Phil Mickelson gehört zu den 11 Golfern, die eine Kartellklage gegen die PGA Tour einreichen. (Jonathan Ferrey/LIV Golf über Getty Images)

„Wir haben Phil nicht ausgeladen“, sagte Ridley im April. „Er ist dreimaliger Masters-Champion. … Phil hat sich, glaube ich, Ende Februar, Anfang März an mich gewandt und mich wissen lassen, dass er nicht vorhatte, zu spielen. Das war per Text. Ich dankte ihm für seine Höflichkeit, mich darüber zu informieren.“

In einem von Yahoo Sports erhaltenen Brief an die Spieler wies Jay Monahan, Kommissar der PGA Tour, darauf hin, dass die Tour plant, die Klage “klar und energisch” anzufechten.

„Grundsätzlich haben diese gesperrten Spieler – die jetzt Mitarbeiter der Saudi Golf League sind – die Tour verlassen und wollen jetzt wieder rein“, schrieb Monahan. „Da die Saudi Golf League pausiert, versuchen sie, Anwälte einzusetzen, um sich neben unseren angesehenen Mitgliedern den Weg in den Wettbewerb zu bahnen.“

In der Klage wird auch angeklagt, dass die PGA Tour „Unternehmen und Einzelpersonen in der Golf- und Sportproduktionsbranche gedroht hat, dass sie von der Zusammenarbeit mit der Tour ausgeschlossen werden, wenn sie mit LIV Golf zusammenarbeiten“. Anbieter, darunter Anbieter von Zelten, Technologie und Bekleidung, stiegen entweder aus den Verhandlungen aus oder traten ihnen nicht bei, weil sie befürchteten, das Geschäft der PGA Tour zu verlieren, heißt es in der Klage. Die Klage weist ferner darauf hin, dass sowohl NBC als auch CBS LIV aufgrund bestehender Beziehungen zur Tour auf Distanz gehalten haben.

LIV Golf ist wegen seiner enormen Auszahlungen an alle Spieler, die an seinen Veranstaltungen teilnehmen, sowie seiner erheblichen Vorab-Signierungsboni für prominente Spieler wie Mickelson, DeChambeau und Johnson aufgefallen. Die Klage behauptet jedoch, dass die Vorauszahlungen notwendig waren, um die Spieler davon zu überzeugen, den Sturm der Repressalien der PGA Tour zu überstehen, und dass ein solches Geschäftsmodell eine Bedrohung für die langfristige Rentabilität von LIV darstellt. LIV wird vom Staatsfonds Saudi-Arabiens unterstützt, der LIV bereits 2 Milliarden US-Dollar zugesagt hat, um in den nächsten drei Jahren eine vollständige Liga aufzubauen.

Monahans Brief an die Spieler besprach keine Angelegenheiten jenseits der FedEx Cup-Playoffs, außer in allgemeinen Begriffen, sondern konzentrierte sich stattdessen auf das Schicksal von Spielern, die versuchen, in die Playoffs einzutreten.

„Um den Wiedereintritt in unsere Veranstaltungen zu ermöglichen, werden die Tour und der Wettbewerb beeinträchtigt

Schaden für unsere Organisation, unsere Spieler, unsere Partner und unsere Fans“, schrieb er. „Die Klage, die sie eingereicht haben, erwartet irgendwie, dass wir das Gegenteil glauben.“

Die FedEx Cup Playoffs beginnen nächste Woche in Memphis im FedEx St. Jude-Meisterschaft. Die nächste Veranstaltung von LIV Golf ist für September geplant. 2-4 im The Oaks in Boston.

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