Phil Mickelson und Bryson DeChambeau gehören zu den 11 LIV-Golfern, die eine Kartellklage gegen die PGA Tour einreichen

Phil Mickelson, Bryson DeChambeau und neun weitere Golfer, die von der PGA Tour wegen ihres Beitritts zu LIV Golf suspendiert wurden, reichten am Mittwoch eine Kartellklage gegen die PGA Tour ein.

Darüber hinaus beantragen drei dieser Golfer eine einstweilige Verfügung eines Bundesrichters, die es ihnen ermöglichen würde, an den bevorstehenden FedEx Cup-Playoffs teilzunehmen.

Die Klage, die beim US-Bezirksgericht Nordkalifornien eingereicht wurde, forderte einen Rechtsbehelf, der es Talor Gooch, Hudson Swafford und Matt Jones ermöglichen würde, an den drei Playoff-Events des FedEx Cup teilzunehmen, beginnend mit dem FedEx St. Jude-Meisterschaft in Memphis. Eine Anhörung zur Prüfung des Antrags der Spieler auf eine einstweilige Verfügung ist für Dienstag in San Jose, Kalifornien, angesetzt.

„Die Strafe, die diesen Spielern dadurch entstehen würde, dass sie nicht in den FedEx Cup Playoffs spielen können, ist irreparabel“, schrieben die Anwälte der Golfer in der erheblichen Klage, „und es ist eine einstweilige Verfügung erforderlich, um den irreparablen Schaden zu verhindern, der dies bedeuten würde Folgen, wenn sie nicht teilnehmen können.”

Carlos Ortiz, Ian Poulter, Peter Uihlein, Jason Kokrak, Pat Perez und Abraham Ancer sind die anderen Kläger, die in der Kartellklage identifiziert wurden, von der ESPN am Mittwoch eine Kopie erhalten hat.

Letzten Monat bestätigten zwei Spielermanager gegenüber ESPN, dass das US-Justizministerium eine Untersuchung zum Umgang der PGA Tour mit ihren Spielern eingeleitet hat und ob sie sich während ihres laufenden Kampfes mit LIV Golf an wettbewerbswidrigem Verhalten beteiligt hat.

„Als Teil ihres sorgfältig orchestrierten Plans, die Konkurrenz zu besiegen, hat die Tour Spielern, die auch nur an einem einzigen LIV-Golf-Event teilnehmen, mit lebenslangen Sperren gedroht“, heißt es in der Klage. “Es hat diese Drohungen unterstützt, indem es Spielern (einschließlich der Kläger) Sperren auferlegt hat, die den Spielern und ihrer Fähigkeit, ihren Beruf auszuüben, irreparablen Schaden zuzufügen. Es hat Sponsoren, Verkäufern und Agenten gedroht, Spieler zu zwingen, Spielmöglichkeiten aufzugeben LIV Golf-Events. Und es hat einen per se geheimen Gruppenboykott mit der European Tour orchestriert, um LIV Golf den Zugang zu ihren Mitgliedern zu verweigern.”

In einem Memo, das am Mittwoch an die Spieler der PGA Tour geschickt wurde, schrieb Kommissar Jay Monahan, dass die Tour „weiterhin die Mitglieder verteidigen wird, die sich an die Vorschriften halten, die von und für die Spieler geschrieben wurden“.

„Wir haben uns darauf vorbereitet, unsere Mitgliedschaft zu schützen und diesen jüngsten Versuch, unsere Tour zu stören, anzufechten, und Sie sollten sich auf die rechtlichen Vorzüge unserer Position verlassen können“, schrieb Monahan in dem Memo, von dem ESPN eine Kopie erhalten hat. „Grundsätzlich haben diese gesperrten Spieler – die jetzt Mitarbeiter der Saudi Golf League sind – die Tour verlassen und wollen jetzt wieder dabei sein. Da die Saudi Golf League eine Pause einlegt, versuchen sie, Anwälte einzusetzen, um ihren Weg in den Wettbewerb zu erzwingen neben unseren Mitgliedern in gutem Ansehen.

“Es ist ein Versuch, die TOUR-Plattform zu nutzen, um für sich selbst zu werben und Ihre Vorteile und Bemühungen zu nutzen. Um den Wiedereintritt in unsere Kompromisse bei der Tour und dem Wettbewerb zu ermöglichen, zum Nachteil unserer Organisation, unserer Spieler, unserer Partner und unserer Fans. Das Klage, die sie eingereicht haben, irgendwie erwarten, dass wir das Gegenteil glauben, weshalb wir beabsichtigen, unsere Argumente klar und energisch vorzubringen.”

Laut der von den LIV Golf-Mitgliedern eingereichten Klage werden PGA Tour-Spieler, die an den ersten drei LIV Golf-Turnieren teilgenommen haben – eine Gruppe, zu der Mickelson, Gooch, Swafford, Jones, Uihlein und Poulter gehören – mit fast zweijährigen Sperren konfrontiert die Tour bis mindestens 31. März 2024.

In der Klage heißt es, Mickelson, ein sechsmaliger Major-Champion, sei ursprünglich am 22. März von der PGA Tour für zwei Monate suspendiert worden, unter anderem wegen „des Versuchs, Spieler zu rekrutieren [LIV Golf]Ein Berufungsausschuss bestätigte Mickelsons Suspendierung, sein Antrag auf Wiedereinstellung wurde rund zwei Monate später abgelehnt, weil er beim ersten LIV-Golfevent in London gespielt hatte, das damals um ein Jahr verlängert wurde, in Portland.

In der Klage wurde festgestellt, dass DeChambeau, der von der PGA Tour bis zum 31. März 2023 suspendiert wurde, „eine Mitteilung erhalten hat, dass er sanktioniert wurde, weil er mit anderen Tour-Mitgliedern über die positiven Erfahrungen gesprochen hat, die er mit LIV Golf gemacht hat“.

Die drei Spieler, die Klage für die Teilnahme an den bevorstehenden Playoffs des FedEx Cup eingereicht hatten, wurden von der PGA Tour suspendiert, nachdem sie an LIV Golf-Events ohne Veröffentlichung eines Konflikts teilgenommen hatten. Gooch belegt in der Punktewertung des FedEx Cup den 20. Platz, Swafford den 63. und Jones den 91. Platz. Die 125 besten Spieler mit Punkten qualifizieren sich für das erste FedEx Cup Playoffs-Event.

Unter anderem argumentierten die Anwälte der Spieler in ihrem Antrag, dass ihnen das Verbot, an den Playoffs des FedEx Cup teilzunehmen, sie daran hindern würde, Punkte in der offiziellen Golf-Weltrangliste zu sammeln, die es ihnen ermöglichen würden, in der nächsten Saison von den vier großen Meisterschaften befreit zu werden.

„Das Verhalten der Tour dient keinem anderen Zweck, als den Spielern Schaden zuzufügen und den Eintritt der ersten bedeutenden Wettbewerbsbedrohung zu verhindern, der die Tour seit Jahrzehnten ausgesetzt war“, heißt es in der Klage. „Das Verbot der Kläger und anderer professioneller Top-Golfer von ihren eigenen Veranstaltungen verringert die Feldstärke der Tour und verringert die Qualität des Produkts, das sie Golffans anbietet, indem sie davon abgehalten werden, viele Top-Golfer an Tour-Events teilnehmen zu sehen. Der einzig denkbare Vorteil für die Tour davon abzuhalten, ihr eigenes Produkt auf diese Weise herabzuwürdigen, ist die Zerstörung des Wettbewerbs. Tatsächlich hat die Tour ihren offen wettbewerbsfeindlichen Zweck eingeräumt, indem sie die Spieler angreift und verletzt.”

Die FedEx St. Jude Championship und die BMW Championship, das Rückspiel der FedEx Cup Playoffs, haben jeweils ein Preisgeld von 11,5 Millionen US-Dollar. Die Tour-Meisterschaft am Ende der Saison im East Lake Golf Club in Atlanta ist mit 75 Millionen US-Dollar dotiert, wobei 17,5 Millionen US-Dollar an den Gewinner gehen.

Mehr als zwei Dutzend Spieler, darunter die ehemaligen Major-Champions Dustin Johnson, Brooks Koepka, Patrick Reed, DeChambeau und Sergio Garcia, wurden von der PGA Tour wegen der Teilnahme an LIV-Events gesperrt. Johnson und Garcia gehören zu den Spielern, die als PGA Tour-Mitglieder zurückgetreten sind.

In der Klage wird behauptet, dass die PGA Tour die wichtigsten Leitungsgremien der Meisterschaft unter Druck gesetzt hat, ihren Wünschen nachzukommen. Es fügte hinzu, dass der Vorsitzende des Augusta National Golf Club, Fred Ridley, „gedroht hat, Spieler von The Masters auszuladen, wenn sie sich LIV Golf anschließen“, dass er „eine Reihe von Teilnehmern des Masters 2022 persönlich angewiesen hat, nicht in der LIV Golf Invitational Series zu spielen“ und so weiter Ridley lehnte es ab, sich mit Greg Norman, CEO von LIV Golf, zu treffen, um das Geschäftsmodell der neuen Rennstrecke zu verstehen.”

Einige der gesperrten Spieler haben bereits Ausnahmen von mindestens einigen der Majors als ehemalige Champions. Zum Beispiel hat Mickelson Karriereausnahmen bei der Masters- und PGA-Meisterschaft, eine Ausnahme bei den US Open bis 2026 und eine Ausnahme bei The Open, bis er 60 wird (er ist 52). DeChambeau, der die US Open 2020 mit Winged Foot gewann, ist von diesem Event bis 2030 und von den Masters, The Open und PGA Championship bis 2025 befreit.

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