Was Sie von der Untersuchung des DOJ zur PGA Tour und LIV Golf erwarten können

Kommentar

Die Entscheidung der PGA Tour, Golfer zu verbieten, die der abtrünnigen LIV Golf Invitational Series beigetreten sind, erneuerte die Spekulationen über die Rechtmäßigkeit der Richtlinien der Tour – und ob staatliche Eingriffe letztendlich über die Lebensfähigkeit der von Saudi-Arabien finanzierten Liga entscheiden könnten.

Dieses Thema hat in letzter Zeit mehr an Bedeutung gewonnen, mit Berichten, dass das US-Justizministerium die PGA Tour auf mögliche Kartellverstöße untersucht, eine Untersuchung, die die Fähigkeit der Tour bestimmen könnte, zu kontrollieren, wo und wann ihre Golfer spielen.

Da die Tour jedoch alle Bedenken hinsichtlich der Ermittlungen ausräumte und LIV weiterhin das Potenzial hatte, hochkarätige Spieler hinzuzufügen, während Pläne für die zweite Saison veröffentlicht wurden, gab es nur wenige Hinweise darauf, wie sich ein juristisches Drama entwickeln könnte.

Die Ergebnisse der Ermittlungen des Justizministeriums seien oft kaum vorherzusagen, sagte Gabe Feldman, Direktor des Tulane Sports Law Program, der an der Schule Kartellfragen unterrichtet. Aber die allgemeinen Argumente, die die Seiten wahrscheinlich vorbringen würden, sind weniger undurchsichtig.

Die Untersuchung, sagte Feldman, wird sich wahrscheinlich darauf konzentrieren, ob die Regeln der PGA Tour „mehr Schaden als Nutzen bringen“, ob „die wettbewerbswidrigen Auswirkungen der Beschränkungen alle wettbewerbsfördernden Vorteile überwiegen“ und ob „die geltenden Regeln gelten vernünftigerweise nicht erforderlich sind, um eine legitime geschäftliche Rechtfertigung zu erreichen.“ Die Tour erlaubt ihren Mitgliedern nicht, ohne Genehmigung an nicht genehmigten Veranstaltungen teilzunehmen. Es erteilt regelmäßig Freigaben für Spieler zur Teilnahme an Turnieren außerhalb Nordamerikas – insbesondere Veranstaltungen der DP World Tour in Europa, mit denen die PGA Tour eine Betriebsvereinbarung hat –, hat jedoch die Erlaubnis für LIV-Veranstaltungen verweigert.

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Das Justizministerium untersucht wahrscheinlich, ob es genügend Beweise gibt, um festzustellen, „ob einige der Maßnahmen, die die PGA Tour ergreift, darauf abzielen, dem Wettbewerb zu schaden, anstatt ihr Produkt attraktiver zu machen“, sagte Feldman. „Und tut die PGA etwas, das die Existenz konkurrierender Touren erschwert und möglicherweise die Fähigkeit der Golfer einschränkt, mehr Geld zu verdienen?“

Aber Jacob S. Frenkel, der Vorsitzende für staatliche Ermittlungen und Sicherheitsdurchsetzung bei der Anwaltskanzlei Dickinson Wright in Washington, sagte, die PGA könne sagen, dass sie einen rechtsgültigen Grund habe, die LIV-Spieler zu verbieten.

„Die PGA wird argumentieren, dass ihre Weigerung, sich mit der LIV Golf Tour und ihren Teilnehmern zu befassen, darauf abzielt, die legitimen Geschäftszwecke und Interessen der PGA zu schützen oder zu fördern“, sagte Frenkel. „Der Nachweis einer objektiven und gültigen geschäftlichen Rechtfertigung sollte jeden Vorwurf eines Verstoßes gegen die Kartellgesetze widerlegen.

„Ein Unternehmen mit Monopolmacht hat keine allgemeine Pflicht, mit seinen Geschäftskonkurrenten zusammenzuarbeiten, und kann sich sogar weigern, mit ihnen Geschäfte zu machen, wenn das Unternehmen einen triftigen geschäftlichen Grund für die Ablehnung vorbringen kann.“

Die PGA Tour könnte auch sagen, dass es für die Verbraucher des Sports besser ist, wenn die besten Golfer gemeinsam gegeneinander antreten, und dass die „wettbewerbsfördernden Vorteile“ der Veranstaltung attraktiver Turniere die wettbewerbswidrigen Auswirkungen der Beschränkung, wo und wann Golfer spielen können, aufwiegen würden. sagte Feldmann.

„Und so muss die PGA argumentieren: ‚Nun, damit unser Produkt beliebt ist, brauchen wir die besten Golfer, die bei denselben Turnieren spielen, weil die Leute die Besten gegen die Besten sehen wollen’“, sagte Feldman. „… Sie wollen gleichzeitig das Beste sehen, und nur so können sie das erreichen, [the PGA Tour] würde argumentieren, ist, diese Regeln zu haben.“

Eine kartellrechtliche Untersuchung, insbesondere eine nicht als kompliziert angesehene, könnte in einem Jahr oder weniger abgeschlossen sein, sagte Frenkel, und könnte zu einer Reihe von Ergebnissen führen, von nichts bis zu einer strafrechtlichen Anklage, die dann entweder zu einem Freispruch oder einem Schuldbekenntnis führen würde , oder eine Verurteilung. Normalerweise, sagte er, wenn das DOJ feststellt, dass eine Organisation wie die PGA Tour einen Verstoß begangen hat, würden die beiden Seiten „einer aufgeschobenen Strafverfolgung oder einer Vereinbarung über die Nichtverfolgung zustimmen, bei der die PGA eine Art Compliance-Vereinbarung abschließen und Abhilfe schaffen würde Maßnahmen ergreifen und eine Geldstrafe zahlen.

„Aber das ist ein großes ‚Wenn’“, sagte Frenkel und fügte hinzu, dass eine Untersuchung einer Organisation, deren Rivale anscheinend gut abschneidet, wahrscheinlich nicht zu einer erheblichen Bestrafung führen wird.

Das Justizministerium, das nicht bestätigt hat, dass es die PGA Tour untersucht, hat auf eine Bitte um Stellungnahme nicht geantwortet. Die Untersuchung wurde erstmals Anfang dieses Monats vom Wall Street Journal gemeldet.

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Sollte ein LIV-Spieler oder die Liga selbst die PGA Tour aus kartellrechtlichen Gründen verklagen, müssten sie nachweisen, dass ihnen ein tatsächlicher Schaden entstanden ist und dass die Maßnahmen der PGA Tour den Wettbewerb unter Verstoß gegen Bundesgesetze reduzierten. Frenkel sagte, der Nachweis von Schaden „wäre nicht besonders einfach, wenn sie in einer Weise entschädigt werden, die möglicherweise größer ist als die endgültige Entschädigung von der PGA Tour.“

„Sie haben eine persönliche Entscheidung getroffen, sich von der PGA zu trennen und sich einer konkurrierenden Tour anzuschließen. Dazu wurden sie nicht gezwungen“, sagte Frenkel. „Als PGA Tour-Teilnehmer haben sie auch bestimmten Standards zugestimmt, nicht nur Standards der Organisation, sondern auch Standards des persönlichen Verhaltens. Für mich ist es schwierig, eine tragfähige Theorie zu formulieren, die einen Rechtsstreit für einzelne Golfer überleben würde, um die PGA Tour zu verklagen, aber in unserer Gesellschaft ist es einfach, eine Klage einzureichen. Recht zu haben und sich durchzusetzen, ist die ultimative Herausforderung in jedem Rechtsstreit.“

Feldman sagte jedoch, dass die LIV-Golfer trotz ihrer Einnahmen immer noch einen Fall haben könnten. Sie könnten zum Beispiel argumentieren, dass sie ohne die Regeln der PGA Tour schon vor Jahren so viel Geld verdient hätten.

Die LIV-Tour selbst könnte argumentieren, dass sie geschädigt wurde, weil die Aktionen der PGA Tour ihre Anschaffungskosten – und ihre Geschäftskosten – durch die Strafen gegen Überläufer in die Höhe getrieben haben.

„Und selbst wenn sie überleben und gedeihen, können sie hypothetisch argumentieren, dass sie aufgrund der PGA-Beschränkungen doppelt so viel für die Spieler bezahlt haben“, sagte Feldman, „und deshalb haben sie Anspruch auf die Differenz zwischen dem, was sie tun möchten bezahlt haben und was sie musste Zahlen.”

Die PGA Tour ist diesen Weg schon einmal gegangen. Im Jahr 1994 versuchten Kartellrechtsanwälte der Federal Trade Commission, die US-Regierung dazu zu bringen, die Regel aufzuheben, die verlangt, dass Golfer die Erlaubnis erhalten, bei widersprüchlichen Veranstaltungen zu spielen – und eine andere, die besagte, dass Spieler eine Erlaubnis benötigen, um in Fernsehprogrammen aufzutreten, die nicht von der Federal Trade Commission genehmigt wurden PGA Tour – weil sie mögliche „unfaire Wettbewerbsmethoden“ geschaffen haben.

Aber nach umfangreicher Lobbyarbeit des damaligen Kommissars Tim Finchem – einem ehemaligen Beamten in der Regierung von Präsident Jimmy Carter – stimmten die vier Kommissare der FTC einstimmig dafür, die Empfehlung der Kartellrechtsanwälte des Personals abzulehnen, rechtliche Schritte gegen die PGA Tour einzuleiten.

„Wir haben das 1994 durchgemacht und sind von einem ähnlichen Ergebnis überzeugt“, sagte die Tour in einer Erklärung nach der Geschichte des Wall Street Journal.

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